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Vitamine e minerali: cosa sono?

Anche se in piccole dosi vitamine e minerali sono sostanze fondamentali per il funzionamento del nostro organismo. Ma quante sono? Quali funzioni svolgono? E in quali alimenti trovarle? Ecco una piccola guida.

Vitamine e minerali: cosa sono?
© Getty Images

Cosa sono le vitamine?

Sono sostanze organiche essenziali per garantire la crescita, lo sviluppo cellulare e il corretto funzionamento del nostro corpo. Poiché, tranne un paio di eccezioni, l’organismo umano non è in grado di produrle, devono essere assunte attraverso l’alimentazione. Non tutte vengono però ingerite nella forma direttamente utilizzabile dal nostro corpo, spesso invece le assorbiamo attraverso i loro precursori, detti protovitamine, che vengono poi trasformati da specifici enzimi.

La prima vitamina, la A, fu identificata nel 1911. Si comprese subito che conteneva un gruppo amminico, cioè si trattava di un complesso organico contenente azoto, e che aveva un ruolo decisivo nella prevenzione di alcune malattie, tanto da definirla “ammina della vita”. Da allora ne sono state individuate molte altre, tutte fondamentali per le funzioni vitali dell’organismo, che vengono distinte in liposolubili e idrosolubili.

Quali sono le vitamine liposolubili?

Sono quelle che vengono trasportate dai grassi e immagazzinate nel tessuto adiposo. Appartengono a questo gruppo la vitamina A, la D, la E e la K. Queste vitamine sono utili, anzi indispensabili, per il nostro organismo, ma solo se assunte nelle giuste dosi: se immagazzinate in eccesso vengono infatti smaltite molto lentamente e questo può causare seri problemi di salute. Non c’è però da preoccuparsi, un tale eccesso può verificarsi solo in seguito ad un uso incontrollato di integratori, cui si dovrebbe invece ricorrere sotto il controllo medico e per periodi limitati.

E le vitamine idrosolubili?

Sono quelle vitamine che non possono essere immagazzinate, ma vengono eliminate rapidamente tramite le urine. È per questo motivo che si raccomanda di assumerle quotidianamente attraverso il cibo.

Cosa sono i minerali?

I minerali sono elementi chimici necessari, pur se in quantità minime, al funzionamento del nostro organismo. Anche se non contengono calorie e non contribuiscono quindi a fornire energia, intervengono in numerosi processi metabolici. Per esempio partecipano alla produzione e al funzionamento di enzimi e ormoni. Sono chiamati macroelementi quei minerali presenti nel nostro corpo in quantità misurabili in grammi. Ne sono un esempio calcio, fosforo, potassio, sodio, cloro, ferro e magnesio. I microelementi sono invece detti anche “elementi traccia”, perché presenti in quantità dell’ordine del milligrammo o anche inferiore. Tra questi ci sono rame, iodio e selenio.

Come garantire il giusto apporto di vitamine e minerali?

Bisogna tenere presente che il fabbisogno di vitamine e minerali varia a seconda dell’età e del sesso, ma anche in situazioni particolari come la gravidanza e l’allattamento. In ogni caso è molto importante che l’apporto di queste sostanze sia bilanciato, così da garantire il corretto funzionamento dell’organismo senza incorrere in rischi per la salute dovuti alla loro mancanza o, al contrario, alla loro presenza eccessiva.

Poiché le vitamine e i minerali di cui abbiamo bisogno si trovano nel cibo, la regola generale è quella di fare attenzione a seguire una dieta varia e a consumare ogni giorno almeno cinque porzioni di frutta fresca e verdura. Solo in alcuni frangenti e sotto il controllo del medico è giustificato il ricorso a integratori per bilanciare l’eventuale carenza di alcune di queste sostanze. L’unica eccezione è rappresentata dalla iodio: tutti dovremmo integrarlo usando sale iodato.

Fonte: INRAN (Istituto nazionale di ricerca per gli alimenti e la nutrizione)

Cecilia Lulli

Scritto da

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15/11/2010
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